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El c√°ncer de piel siempre es un riesgo, pero puede pasar inadvertido en pieles oscuras

Brykyta Shelton estaba en la fila de la caja de una gran tienda, cuando se sintió incómoda porque una mujer que estaba delante se quedó mirando sus pies.

Shelton llevaba meses tomando medicamentos para lo que, seg√ļn su m√©dico, eran hongos en las u√Īas, pero una de ellas ten√≠a muy mal aspecto.

Después de pagar, la mujer se acercó a Shelton y le dijo que, aunque no era médica, pensaba que lo de sus pies era algo más serio que hongos.

‚ÄúMe dijo: ‚ÄėS√© que para ti soy una desconocida, pero por favor, ve a que te revise otra persona’‚ÄĚ, cont√≥ Shelton, que vive en un suburbio de Maryland, en el √°rea de Washington, DC.

Shelton, que ahora tiene 42 a√Īos, sigui√≥ el consejo.

Las pruebas de laboratorio iniciales no dieron un diagnóstico claro, pero su nuevo médico le aseguró que tenía un melanoma lentiginoso acral, una forma de cáncer de piel.

Las pruebas posteriores le dieron la raz√≥n. Aunque es poco frecuente, es el subtipo m√°s com√ļn de melanoma en personas de raza negra, como Shelton. Es la enfermedad que acab√≥ con la vida de la estrella del reggae Bob Marley a los 36 a√Īos, y suele aparecer en la piel menos expuesta al sol, como las manos, las plantas de los pies y debajo de las u√Īas.

Los investigadores no entienden qué causa el melanoma lentiginoso acral y no saben cómo prevenirlo. A menudo se pasa por alto en las revisiones de la piel o se diagnostica erróneamente.

El cáncer de piel, en general, suele pasarse por alto o diagnosticarse erróneamente en los pacientes de piel negra.

Hist√≥ricamente, los afroamericanos y las personas de piel oscura han quedado al margen de los esfuerzos para combatir el c√°ncer de piel. Durante mucho tiempo, los fabricantes de protectores solares y una comunidad m√©dica sin conocimientos de diversidad y competencia cultural ‚ÄĒel reconocimiento de la ra√≠ces, las creencias y los valores de un paciente‚ÄĒ han ignorado a parte de la poblaci√≥n a la hora de informar sobre la proteci√≥n solar o sobre c√≥mo comprobar si su piel presenta da√Īos o c√°ncer.

Es cierto que las tasas de c√°ncer de piel son m√°s bajas entre las personas con tonos de piel oscuros. El melanoma es m√°s de 20 veces m√°s frecuente en las personas blancas que en las afroamericanas, con un riesgo general de 1 de cada 38 en las personas blancas, frente a 1 de cada 1,000 en las personas negras. La melanina proporciona cierta protecci√≥n contra el da√Īo solar, por eso los que tienen m√°s cantidad de melanina ‚ÄĒlos de piel m√°s oscura‚ÄĒ est√°n mejor protegidos que los de piel m√°s clara.

Pero, en general, los pacientes de piel negra tienen m√°s probabilidades de que se les diagnostiquen diversas formas de c√°ncer de piel en fases m√°s avanzadas y presentan una tasa de mortalidad m√°s elevada, seg√ļn la doctora Janiene Luke, de la Skin of Color Society, una organizaci√≥n sin fines de lucro que trabaja para educar a los m√©dicos y al p√ļblico en general sobre la salud de la piel.

La tasa de supervivencia del melanoma a cinco a√Īos entre los negros no hispanos es del 66%, frente al 90% de los blancos no hispanos, seg√ļn un informe de los Centros para el Control y Prevenci√≥n de Enfermedades (CDC). Y uno de cada 3 hombres o mujeres negros diagnosticados de melanoma en Estados Unidos muere de la enfermedad, frente a 1 de cada 7 en el caso de los blancos no hispanos, afirma la Sociedad Americana del C√°ncer.

Dadas las disparidades conocidas en los resultados, la doctora Valerie Harvey, presidenta de la Skin of Color Society, dijo que se necesitan dos áreas de investigación: estudiar las iniciativas educativas para ver si la concientización podría conducir a un diagnóstico más temprano y a una mayor supervivencia; y determinar los factores de riesgo en los pacientes con piel oscura, especialmente los que conducen a la aparición del melanoma en lugares menos expuestos al sol.

Mejorar la competencia cultural y la diversidad dentro de la dermatolog√≠a es solo un paso para mejorar el diagn√≥stico y los resultados. Seg√ļn los datos m√°s recientes, menos del 3% de los dermat√≥logos del pa√≠s son negros. La ortopedia es la √ļnica especialidad m√©dica con un porcentaje menor.

La dermatolog√≠a ha sido tradicionalmente una de las especialidades m√°s competitivas de la medicina, se√Īal√≥ la doctora Michelle Henry, instructora cl√≠nica de dermatolog√≠a en Weill Cornell Medicine. Adem√°s de los estrictos requisitos acad√©micos, la admisi√≥n a los programas de dermatolog√≠a tambi√©n depende de la conexi√≥n con mentores y de una amplia red de contactos. Y eso, seg√ļn Henry, ha creado tradicionalmente barreras para los estudiantes de medicina negros que quieren dedicarse a la dermatolog√≠a.

‚ÄúHay gran cantidad de obst√°culos que les ponen las cosas dif√≠ciles a muchos estudiantes de color en un espacio tan exclusivo y reducido‚ÄĚ, a√Īadi√≥.

Las recientes iniciativas para ayudar a los estudiantes a superar esas barreras empiezan a dar resultados, seg√ļn la doctora Susan Taylor, vicepresidenta de diversidad, equidad e inclusi√≥n en el departamento de dermatolog√≠a de la Universidad de Pennsylvania y fundadora de la Skin of Color Society. Entre las iniciativas de la Academia Americana de Dermatolog√≠a (AAD) se incluyen revisiones hol√≠sticas de las solicitudes de residencia, tutor√≠as y programas para aumentar el inter√©s de los estudiantes de secundaria y prepararlos para la universidad y la facultad de medicina.

La empresa de aplicaciones m√©dicas VisualDX busca reducir las disparidades en medicina a trav√©s del Project Impact, creando un cat√°logo de im√°genes que reflejan diversas enfermedades en diferentes colores de piel. Los c√°nceres de piel pueden tener un aspecto diferente en las pieles m√°s claras que en las m√°s oscuras, y como los m√©dicos pueden haber sido formados √ļnicamente con representaciones de pieles claras, aumenta la posibilidad de que se produzcan diagn√≥sticos err√≥neos en personas de piel oscura.

El cambio también ha llegado a la industria de los protectores solares.

Jorge Martínez-Bonilla, vicepresidente y socio de la empresa de estudios de mercado de Chicago C + R Research, afirmó que las fallas de la comunidad médica a la hora de proporcionar un cuidado adecuado de la piel para las personas de piel oscura son el reflejo de la falta de disponibilidad de protectores solares que satisfagan las necesidades de los pacientes, especialmente de los afroamericanos.

‚ÄúEsto ha empujado a los empresarios negros, de un d√≠a para otro, a idear sus propias soluciones y sus propios productos‚ÄĚ, apunt√≥ Mart√≠nez-Bonilla. ‚ÄúNo solo por la falta de productos, sino porque son las personas que mejor conocen sus necesidades‚ÄĚ.

Katonya Breaux es una de esas empresarias. Se sorprendi√≥ cuando, entre los 30 y los 40 a√Īos, vio que le estaban saliendo lunares en la cara y el cuello similares a los que hab√≠a visto de peque√Īa en miembros mayores de su familia. Supuso que era parte del envejecimiento. Pero su dermat√≥logo le dijo que se trataba de da√Īos causados por el sol.

‚ÄúMe qued√© literalmente anonadada. Pens√©: ‚ÄėPero si yo soy negra’‚ÄĚ, dijo, y a√Īadi√≥ que nunca hab√≠a utilizado ning√ļn tipo de protecci√≥n solar en su vida. ‚ÄúEra algo extra√Īo para m√≠. Cre√≠a que no lo necesit√°bamos‚ÄĚ.

Despu√©s de frustrarse buscando un protector solar sin residuos y que no le dejara la sensaci√≥n de quemar su piel, trabaj√≥ con un qu√≠mico que la ayud√≥ a crear un protector solar con base mineral. Al principio, lo destin√≥ solo a su uso personal, pero finalmente lanz√≥ Unsun Cosmetics. La empresa, con sede en Los Angeles, educa sobre el cuidado de la piel y vende productos dise√Īados para consumidores de piel oscura.

Shontay Lundy tambi√©n buscaba un protector solar que no ‚Äúdejara un tono azul, morado o de otro tipo en mi piel‚ÄĚ. Hasta que ‚Äúme di cuenta de que no exist√≠a‚ÄĚ.

Así que, en 2016, desarrolló productos que no dejan residuos, y finalmente lanzó Black Girl Sunscreen.

Lundy enfatiz√≥ que la educaci√≥n es fundamental para el mercadeo de su empresa. ‚ÄúNuestra misi√≥n es equipar a personas de todas las edades y tonos de piel con los productos de protecci√≥n solar adecuados para que se tomen en serio la salud de su piel y se protejan del da√Īo solar‚ÄĚ.

Shelton, cuyo encuentro fortuito en la cola de la caja de una tienda le llev√≥ al diagn√≥stico de un c√°ncer, dijo que se ha convertido en una fan√°tica de los autoex√°menes de la piel y de la protecci√≥n solar, y que ahora todos la conocen en su piscina local como ‚Äúla se√Īora del protector solar‚ÄĚ. Es posible que el tipo de c√°ncer de piel que padec√≠a no se debiera a la exposici√≥n al sol, pero aument√≥ su concienciaci√≥n sobre los da√Īos en la piel y otros tipos de c√°ncer de piel.

Está libre de cáncer desde que el médico le extirpó con éxito el tumor del dedo del pie y se sometió a quimioterapia y radioterapia. Pero la experiencia fue traumática.

‚ÄúMe cambi√≥ la vida‚ÄĚ, asegur√≥.

Pero también dijo que ha retomado una vida activa y plena. Siempre estará agradecida a aquella desconocida que le habló aquel día, así como al médico que no creyó en la primera serie de pruebas de laboratorio, y que optó por confiar en sus instintos para comenzar inmediatamente el tratamiento.

Consejos para evitar el c√°ncer de piel en todos los tonos de piel

  • Evita el sol directo, especialmente entre las 10 de la ma√Īana y las 4 de la tarde.
  • Utiliza todos los d√≠as un protector solar de amplio espectro con un FPS de 30 o superior. Vuelve a aplicarlo cada dos horas o despu√©s de nadar o de realizar alguna actividad con sudoraci√≥n.
  • No dejes el protector solar en el auto, porque las fluctuaciones de temperatura pueden hacer que se descomponga y pierda eficacia.
  • Lleva ropa que cubra los brazos y las piernas.
  • Utiliza un sombrero de ala ancha para proteger la cara, las orejas y el cuello.
  • Utiliza gafas de sol con filtro UV.
  • Evita las camas de bronceado en interiores.
  • Examina la piel de la cabeza a los pies cada mes. Busca manchas o parches oscuros, o formas que crezcan, sangren o cambien de tama√Īo; llagas que tardan en curarse, o que se curan y vuelven a aparecer; parches de piel que se sienten √°speros y secos; y l√≠neas oscuras debajo o alrededor de las u√Īas de las manos o de los pies. Revisa con diligencia los lechos ungueales (la piel debajo de la u√Īa), las palmas de las manos, las plantas de los pies, la cabeza, la parte inferior de las piernas, la ingle y otros lugares que reciben poco sol. Ponte en contacto con un m√©dico si tienes alguna duda.
  • Haz cita con un dermat√≥logo al menos una vez al a√Īo para que te haga un examen de todo el cuerpo.

Fuentes: Skin Cancer Foundation, American Academy of Dermatology, Dr. Janiene Luke, Dr. Michelle Henry, Katonya Breaux.

KHN (Kaiser Health News) is a national newsroom that produces in-depth journalism about health issues. Together with Policy Analysis and Polling, KHN is one of the three major operating programs at KFF (Kaiser Family Foundation). KFF is an endowed nonprofit organization providing information on health issues to the nation.

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